Challenges: « Comment Suez fait boire l’eau de mer aux Australiens »

Le géant de l’environnement a construit à Melbourne la plus grosse usine de désalinisation de l’hémisphère Sud.

Enfin! Avec six mois de retard sur les délais prévus, le groupe français Suez Environnement vient de lancer la production de son usine de dessalement d’eau de mer près de Melbourne en Australie. C’est la plus grande installation de ce type dans l’hémisphère sud de la planète. Distante de 130 kilomètres de Melbourne et ses 4 millions d’habitants, cette gigantesque unité capable de produire 450.000 m3 d’eau par jour est reliée au réservoir d’eau de la métropole par un aqueduc souterrain de 84km.

La construction de cette usine par Degremont, filiale de Suez Environnement, à connu de nombreux retards dus aux aléas météorologiques et un climat social difficile. À tel point que le groupe d’environnement a été obligé de provisionner plus de 300 millions d’euros dans ses comptes depuis deux ans. Arguant de causes de force majeure, Suez est en train de discuter avec son partenaire local afin de partager les surcoûts.

Un projet à plus de 4 milliards d’euros

Au total, ce projet représente un investissement de 3,5 milliards de dollars australiens (2,42 milliards d’euros) pour la construction et 5,7 milliards (4,03 milliards d’euros) avec l’exploitation. L’usine a été progressivement mise en service depuis juin 2012. Elle arrive aujourd’hui à sa pleine capacité de production.

L’arrivée d’un tel équipement était devenue urgente car l’Australie souffre particulièrement du réchauffement climatique et doit faire face à de graves sécheresses. En outre, la ville de Melbourne, deuxième métropole du pays, à connu une croissance démographie de plus de 50% depuis 30 ans et devrait compter plus de 5 millions d’habitants d’ici 2050.

La technologie choisie est l’osmose inversée qui permet de désaliniser l’eau de mer avec des filtrations successives. Le groupe français est leader aujourd’hui sur ce marché, produisant près de 2,8 millions de m3 par jour dans le monde avec 255 usines de dessalement.

Les monarchies du Golfe ont été les premières à investir 

L’usine de Melbourne est l’une des plus importantes du monde. Deux fois plus grosse que celle de Barcelone, elle pourrait fournir en eau une ville de la taille de Lyon. « Cette usine constitue une très belle vitrine pour nous, explique Jean-Louis Chaussade, le directeur général de Suez Environnement. Elle est immense, respectueuse de l’environnement, elle est automatique et fonctionne parfaitement. » Pour Suez, la bonne réalisation de cette unité australienne est capitale pour affirmer sa présence sur ce marché extrêmement prometteur.

La dessalinisation s’est d’abord développée dans les pays arabes ou les monarchies pétrolières ont été les premières a investir dans des installations très coûteuses de distillation, nécessitant d’importantes ressources énergétiques. Avec la technologie de l’osmose inversée privilégiée par Suez, les besoins énergétiques sont limités. L’usine de Melbourne est d’ailleurs alimentée a 100% en énergies renouvelables.

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